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文/愛德華.卡斯特羅諾瓦

虛擬貨幣已存在很久一段時間,只是它以極不顯眼的方式存在,它出現在一些行銷手段之中,如常客飛行里程數、綠郵票與紅利點數、咖啡買十杯送一杯……

不可否認,市面上出現了越來越多稀奇古怪的貨幣。

遊戲玩家使用虛擬貨幣已經有很長一段時間。玩過多人線上遊戲的玩家,或多或少會擁有某些種類的虛擬貨幣──遊戲金幣、點數或達布倫幣(doubloon),這些都能用來衡量財富的多寡。虛擬貨幣已經成為線上遊戲不可或缺的部分,一旦虛擬世界少了貨幣,絕大多數的玩家一定會感到十分詫異。

許多單人遊戲更進一步設立了假的經濟體,讓玩家可以將獲得的物品賣給非玩家商人,以換取虛擬貨幣。單人玩家與多人玩家唯一的不同,在於多人遊戲裡的買賣是兩個真人進行交易。從這一點來看,多人遊戲的市場反而不像是遊戲,倒像是真實的交易。

我是經濟學家,也是線上遊戲玩家,我留意遊戲裡的各種虛擬貨幣,並且對這些貨幣如數家珍,就像庭園設計師熟悉每一種草木一樣。

然而,現在的你不必是個遊戲玩家(或經濟學家!),也能感受到虛擬貨幣的存在。只要隨意觀察一下商業、新媒體與網路就會發現,到處都是虛擬貨幣。虛擬貨幣已存在很久一段時間,只是它以極不顯眼的方式存在,它出現在一些行銷手段之中,如常客飛行里程數、綠郵票與紅利點數、咖啡買十杯送一杯……這些都是相當常見的促銷手法。

你最熟悉的紅利點數,就是一種虛擬貨幣

然而,隨著世界的數位化,要建立與經營一套繁瑣的點數系統已非難事。現在,許多公司都已投入到這場遊戲之中。每一家大型信用卡公司、每一家大型零售商與每個社群網站app都有點數系統。

幾年前,各個公司還會要你保留一張會員卡,表示你是他們的「俱樂部」會員。如果你跟格魯喬‧馬克思(Groucho Marx)相反,凡是同意讓你成為會員的俱樂部你一律參加,恐怕你會擁有上千家俱樂部的紅利點數,口袋裡要塞滿上千張會員卡才能記錄這些紅利點數。

現在,我們已經不需要這麼多卡片了──只要在公司登錄,之後你在那家公司消費,你的紅利點數就會增加。沙拉、書籍、鞋子、啤酒或虛擬農場──在當前的經濟模式下,你每做一次交易,就能在某處建立點數。這些點數直到你兌現之前,都具有一定價值。

但「兌現」不一定是指實際上將點數兌換成美元、歐元或日圓。(在這個脈絡下,現金指的是什麼?關於這點,我們接下來將會詳述。)

「兌現」也可以指利用點數來購買某件擁有價值的東西,例如一杯咖啡或一本新書。如果使用點數來購買更多的虛擬農場呢?這樣是否只是以無易無? 使用信用卡紅利點數來購買期限一個月的遊戲卡,或者是兌換成遊戲金幣呢?

或者是反過來:使用遊戲金幣來換取信用卡紅利點數,然後再用這些點數換取貝果。這種交易模式其實已近在眼前。重點是,就算你不是遊戲玩家,也會隨時隨地遭遇虛擬貨幣。虛擬貨幣一開始是從遊戲中發展出來,但現在已經無所不在。

《魔法風雲會》、《星戰前夜》、臉書、斯地畝……這些為了獲利而提供商品與服務的遊戲公司與網路平台,傾全力運用數位科技。在它們的努力下,市場開展了,而交易也滾滾而來。

本文摘自野人出版《虛擬貨幣經濟學:從線上寶物、紅利點數、比特幣到支付系統,數十億人都能從中獲利的新興經濟趨勢》

Photo From Flickr CC BY Antana

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