文/許暉

在民間俗語中,「秋老虎」是形容立秋之後仍然炎熱的天氣。但這句俗語非常令人費解,為什麼偏偏要拿兇猛的老虎來比喻呢?

當然,也許會有讀者朋友問:「苛政猛於虎」這句成語也是拿兇猛的老虎來作比。不過,出自《禮記.檀弓下》的這句成語,倒確實是因為虎患的緣故。「孔子過泰山側,有婦人哭於墓者而哀,夫子式而聽之。使子路問之曰:『子之哭也,一似重有憂者。』而曰:『然,昔者吾舅死於虎,吾夫又死焉,今吾子又死焉。』夫子曰:『何為不去也?』曰:『無苛政。』夫子曰:『小子識之,苛政猛於虎也。』」

由此可見,「苛政猛於虎」確實因虎患有感而發。但「秋老虎」跟老虎有什麼關係呢?

原來,「秋老虎」乃是「秋老火」之誤。韓愈有〈納涼聯句〉詩:「金柔氣尚低,火老候愈濁。」在五行學說中,秋屬金,初秋的時候,金還屬柔弱,故稱「金柔氣尚低」;夏日已盡,火氣已衰老,故稱「火老候愈濁」。王安石〈病起〉一詩開篇就吟詠道:「稚金敷新涼,老火灺殘濁。」稚金,初秋之氣;灺ㄒㄧㄝˋ,燭盡。「火老」和「老火」同樣是指五行之中火的衰退。

清人福申所輯《俚俗集》中說:「至夏土王金相,迨三庚之後,金畏火而自伏。」立秋之後,金雖生而尚顯稚嫩,火雖老而猶有餘威,故稱「秋老火」。民間不解「老火」的確切含義,而用更具象更兇猛的老虎代替,「火」和「虎」也是一音之轉。這就是「秋老虎」這個稱謂的來歷。

※ 本文摘自《這個詞原來是這個意思:第三輯》立即前往試讀►►►

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