文/黃瑽寧 小兒感染科

生養孩子勞心勞力,媽媽們難免在意身材或身體狀況是否多了「媽媽味」? 但研究發現,懷孕對身體可產生抗氧化作用,反倒能讓媽媽的生命時鐘暫停老化!

「研究:養小孩加速女人老化!」這是某天我在網路新聞看到的標題。身為實事求是的專業醫師,我立刻上網搜尋此篇研究出自何處,原來是知名的醫學期刊《PLOS ONE》。

不過就在這篇讓天下媽媽顧影自憐的文章發表的前一週,有另一篇同樣刊登在《PLOS ONE》的研究,卻得到完全相反的結論:孩子生愈多,母親體內的生命時鐘反而延長。意味著懷孕是一個「凍齡」的過程,讓女人更長壽!唉呀,這下子科學家自己打自己的臉,究竟生孩子是會讓人加速老化,還是使青春常駐呢?

人體老化就像是老爺車

人類不斷在尋找老化的原因,試圖返老還童,甚至延長壽命。如今進入二十一世紀,「老化醫學」的研究一日千里,已跟過去「上山採仙丹」的時代不可同日而語。目前科學家對老化所理解的機轉有二:

1. 老爺車修不好理論:有在開車的人都知道,不管怎麼積極的保養,車子一定會逐漸老化,誰也躲不掉。放在車庫不開,車子會氧化生鏽;開出門,烤漆又怕被砂石刮傷,更不用說引擎的耗損、材料的變質等。總而言之,車子從出廠的那一天開始,就是不斷在耗損、崩解與修復,只是速度快與慢而已。

人類老化的原理也是一樣。從嬰兒呱呱墜地開始,喔不,甚至胎兒還在子宮裡尚未成形之時,體內的 DNA 就隨時隨地,都在進行耗損與修復的動作。今天你出門吸個 PM 二.五的髒空氣,DNA 就受損;吃個炸雞,DNA 也受損;就算你什麼都不做,在陽光下做五分鐘的日光浴,紫外線也會破壞皮膚上的 DNA,誰都逃不掉。

讓 DNA 受損的凶手,用最不科學的方法來形容,就是自由基造成的「氧化壓力」。所以大家常常聽到某專家說某產品可以「抗氧化」,讓人延遲老化、青春永駐等鬼扯效果,就是這個道理。事實上,人體本身自己就有能力對抗自由基,修復受傷的 DNA,只是隨著年紀愈大,老爺車滿目瘡痍之時,就很難、再無法修復回到原來面貌了。

2. 生命時鐘理論:剛才的老爺車理論,可能會讓人有一絲希望,畢竟在極度細心的保養之下,老爺車依然可在數十年後,以相對嶄新的面貌呈現,難道人類不行?答案很可惜,人類再怎麼積極的保養,甚至成為一百歲的人瑞,最終還是有壽終正寢的一天。原因何在?

答案是每個人體內,都有一只「生命時鐘」,或者要用比較神祕的「陽壽」一詞,也是同樣意思。每一天,隨著一分一秒過去,體內 DNA 的生命時鐘就滴答滴答的往前走,一直走到最後一刻,然後生命就停止了。因此在沒有特別疾病的摧殘之下,人的壽命長短,其實在出生的那一刻就已經大致決定;長壽的家族,全家人都長壽;林志玲的凍齡臉龐背後,一定也有個青春面貌的媽媽。

這個生命時鐘,在醫學上最有名的一個代表,叫做「端粒體」。至於它如何運作,因為太過複雜,我們就不詳述了。

回到今天一開始的主題:媽媽每懷孕生小孩一次,身體究竟是變年輕,還是變老呢?我知道媽媽們一定會認為是後者,這想法多多少少摻雜了一點為人母的辛酸,或者對身材改變的無奈感。然而以演化的角度來看,人類嬰兒因為無法獨立生活,因此女性生完小孩後,應該是可以暫停老化,讓壽命延長,才有能力照顧下一代,這邏輯似乎是比較合理的。

因此,贊成「生孩子可以凍齡」的加拿大研究發現,懷孕時因為女性荷爾蒙大幅提升,對身體可產生抗氧化的作用,進而暫停「端粒體」的縮短,也就是可以讓生命時鐘暫停!在科學家十三年的觀察期當中,發現生愈多胎的媽媽,她的端粒體就愈長,相較於沒生孩子的女性,反而身體是相對年輕的。

至於那篇號稱生小孩會使婦女加速早衰的研究,則是調查波蘭五個偏遠村落的更年期婦女,平均年齡高達六十五歲,距離她們生小孩與哺乳的時間已經很久遠了。在這麼多年之後,其實有各種因素導致衰老,跟懷孕和哺乳這個事件,並沒有直接的關係。況且我仔細研究了這篇文章的數據結果,看起來不管生幾胎,其實衰老程度差別不大,而且沒有端粒體長短的資料。

身體沒衰老,是心讓你衰老了

分享這篇文章的用意,是在提醒媽媽們:其實懷孕生子後,你的身體並沒有衰老,反而比其他人賺得了將近一年的「凍齡時光」。我的門診裡有許多生完四胎的媽媽,就像加拿大研究發現的,在她們身上似乎沒有看到歲月的催老,反而顯得更加年輕、更加容光煥發。

真正讓你衰老的,是你的心情、憂愁。尤其少子化的今天,媽媽們時常替孩子的每一個生活細節操心煩憂,為了教養問題跟丈夫嘔氣,跟長輩鬥法,跟學校老師爭執,當然也少不了白天工作上的一堆壓力。我想這些林林總總的麻煩,才是讓人白髮叢生的源頭!

其實孩子自己會找到生命的出路,身為父母的我們,能掌控的未來是多麼的有限。退一步看,放鬆心情,用愛來陪伴孩子,讓上帝引導他們走向自己的道路,你也可以成為青春無敵的辣媽!

※ 本文摘錄自《親子天下雜誌 03月號/2016 第76期》,立即前往試讀

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