文/黃揚名

我該怕老嗎?

「我該怕老嗎?」要回答這個問題,我們要回顧一下「害怕」的定義:所謂害怕,是當我們偵測到一個可能帶來傷害、負面影響的事物時,個體會採取的反應。所以當我們認為老不會帶來傷害、不會帶來負面影響的時候,就沒有必要害怕了。雖然要說老不會帶來任何傷害,或是不會帶來負面影響並不容易,但是,若可以從不同的角度去看待這些因為老而產生的改變,或是自己先做好心理準備,那這些老所帶來的改變,就不會成為讓我們產生害怕感受的原因。例如,若我們知道人的記憶本來就是會隨著年紀而退化的,就不會因為自己中年時的記憶大不如前,擔心自己是否老了之後會失智,因而逃避老化。

不過從另一個角度來想,害怕其實對人們是有幫助的,因為我們會害怕,所以懂得保護自己、懂得事先做準備。如果有個人完全不擔心自己的血壓、血糖,拚命地吃高糖、高油、高脂的食物,那自己也會因此受到傷害,並不會因為不害怕就不會受到傷害。所以,適度地對於變老保有一些恐懼的感受會讓我們更愛惜自己的身心,對於人們來說是最理想的狀態。

那對於老極度害怕,難道不好嗎?其實對一項事物過度地害怕或是完全不害怕都是不好的,以怕老為例,如果因為怕老而保持健康的飲食、固定的運動習慣,難道有錯嗎?從我的觀點來看,這不算是極度怕老。但如果你因為害怕有皺紋,就常常整形;因為害怕進入更年期,就透過賀爾蒙治療來延緩這個進程,這些有點極端的做法才是所謂極度害怕變老!如果你的抗老祕訣都是比較天然的,那無需過度擔心,只是你也需要時時提醒自己,即便做了再多,老還是會來到,一些意想不到的病痛還是有可能會發生,不要誤以為自己做了很多抗老的準備,老就不會來敲門!

人為什麼會怕老?

既然害怕的成因有可能是先天,也有可能是後天的,那人們對於老的害怕,究竟是怎麼來的呢?人們對於老的害怕可能是先天造成的嗎?雖然不太容易想像,但這確實是有可能的,有可能在我們的基因當中就寫著:要對老感到恐懼。雖然過去人們的平均餘命不長,無法親身體驗到對老的恐懼,但並不表示這樣的基因就不存在。另外,有些人莫名地對老這件事情有害怕的感受,也可能是先天的因素作祟,即便在後天經驗沒有介入的情形下,還是可能會害怕老這件事情。

要說老是後天經驗形成的,聽起來比較合理,除了自己親身的經歷感受到變老對自己的負面影響之外,也透過觀察自己周遭的人變老後的負面影響,導致我們對於老感到害怕。

但是對於老感到害怕這件事情,究竟是因為對於年紀增長的本身感到害怕,還是對於老所帶來的生理、心理等方面的改變感到害怕呢?這有可能就因人而異了,事實上人們對於一個事物的恐懼,本來就不一定是同樣的原因。例如兩個害怕蟑螂的人,一個人可能是因為蟑螂會飛所以害怕;另一個人可能是因為自己曾經不小心把蟑螂吃進嘴裡,產生了嫌惡的感受,因而對蟑螂感到害怕。

一旦過了二、三十歲的高峰,生理和心理的狀態都在走下坡,但這樣親身經驗的「老」,應該不是多數人害怕老的原因。對於老的害怕,最大宗的原因是來自於我們對於老人的觀察,特別是自己周遭比較親近的老人。除了看到他們因為老了,而造成生活上的不便利之外,有些時候我們也會擔心自己老了以後,心境上會不會也變得跟這些我們原本嫌棄的人一樣,一想到就直冒冷汗。

但人生總是非常地巧妙,越害怕越擔心的事情就越有可能成真,很多子女在年輕時候嫌爸媽的一些作為,殊不知等自己到了父母的年紀也變成跟他們一樣的人。除了先天的遺傳因素加上後天經驗的影響之外,這些讓年輕的人們嫌棄的老人行為,有時候只是老人因應心智功能退化而產生的行為模式,例如老人的固執行為,其實只是展現了他們沒有能力去做通盤的考量,與其評估新做法的風險,不如用自己已經熟悉的做法,雖然可能有風險,但自己比較清楚該怎麼因應。

雖然人們怕老有諸多的可能性,但一個很根本的原因,可能只是因為我們對於未知的事物多半是帶有一些恐懼的。因為每個人都只有一次機會可以老,沒有可以重來的機會,所以對於老才會有這麼多的恐懼感受,如果可以對於老帶來的影響有更多的想像,或許就不會那麼擔心害怕了。

養兒防老已經過時

過去,人們退休後的生活大多是跟家庭有關係。其一是過去的家庭關係在人們的生命中扮演著比較重要的角色,其二是因為過去的人們老了以後通常比較衰弱,所以都是在家裡養病。但現在社會家庭關係有很多的轉變,和子孫輩同住的年長者也逐年遞減(雖然台灣長輩和晚輩同住的比例還是遠高於其他已開發國家)。另外,現在的人們多數在退休後仍然非常健康,雖然會有一些慢性疾病,但還是可以有一個很活躍的生活型態。

在這樣的狀態下,人們不僅可以仰賴家庭的社交支持系統,也可以維持其他的社交支持系統。有研究甚至發現,和自己的親情共處,好的、壞的都有,但是和朋友共處,好的會遠多於壞的,表示多花點時間精力和朋友在一起,對長者的心理其實是更好的。而且時代在轉變,人們對於要照顧、孝順長輩這件事情也有了不同的詮釋,很多人甚至說,現在五、六十歲的這一代可能是對父母孝順的最後一代。

未來,家庭關係的式微和孝道的消逝是必然會發生的狀況,如果你還寄望自己的老後是由晚輩來負責,那真的就是太為難自己了。子女不照顧父母這件事情,在美國是相當盛行的,父母也知道自己該為自己的老後生活負責,都會有所準備。當然這並不表示子女就會對父母不聞不問,只是不會像父母在自己小的時候那樣呵護自己、照顧自己的起居。早點調整自己的心態也會讓親子間的關係更和睦,有時候太長時間的相處反而容易使關係惡化,對雙方都不是件好事。

我在兩年前曾經有機會訪問一位九十幾歲的法國老太太,她自己一個人住在一棟兩層樓的住宅,我好奇問她為什麼不會想去跟兒子同住?她說她的兒子確實有希望她搬去跟他們住,但是她覺得在她自己的家她可以作主,但是到了兒子家,她勢必就要屈就他們的決定,與其讓彼此都感到為難,不如保持一點距離,偶爾見面反而是比較好的。我又問到,那如果臨時有什麼狀況該怎麼辦呢?她就說:「就靠麗莎啊!」麗莎是老太太的鄰居,三不五時會打電話給她問安,也會去她家詢問她的需求。對老太太來說,她和麗莎是朋友間的互助,相較於跟兒子之間的請求,比較沒有壓力、也比較自在。因為朋友不若親人,如果朋友沒有辦法滿足自己的期待,也不會感到那麼地難過。

麗莎也非常有情有義,出門度假前還會告訴老太太自己大概多久就會回來,若有什麼需要可以打電話找哪些人幫忙,讓老太太不要太擔心。從她們的互動中,著實驗證人到了老的時候,擁有朋友是非常重要的。

日前,家母有位朋友開刀,結果最常去病房陪伴她的不是她的孩子,而是我母親。因為她的孩子正值青壯年、事業最忙碌的時期,又有孩子要照料,若要放下一切去照顧母親也是有些為難。暫且不評論這到底對或錯,但若身旁有人比較有閒暇可以陪伴,何必非得要一個忙碌的人放下他自己的事情來陪伴呢?特別是當自己的狀況沒有那麼危急的時候。我想這些看起來忤逆孝道的行為,都是我們需要先做好心理建設的,只要看得開就不會那麼生氣。現在仍有不少的長者因為思想還活在傳統的那個年代,對於孩子的漠視或是無法全天候的照料感到憤怒。未來的親子關係只會更淡薄,如果你選擇要走傳統的路,那受苦的恐怕是自己。

所以,與其期待能被孩子照料,不如幫自己多找一些新的家人,讓這些新的家人陪伴自己。在世界各地都已經有這樣的做法了!在日本,有一些無血緣關係的人們,雖然年齡不同,但居住在同一個屋簷下,這些人互相彌補彼此無法完成的事情,例如老的可以幫忙年輕的接送小孩、陪伴小孩;年輕的則可以提供老的一些照護、陪伴,彼此各取所需。日本也有業者建置平台,讓高齡者可以把家中的空房間出租給年輕人,年輕人可以以工代勞,也可以直接付租金。

除了日本,世界上還有不少地方也有越來越多把沒有血緣關係的人聚集在一起的做法,歐美也有團體發起讓跨年齡層的女性共同居住在一起,彼此扶持,目前已經橫跨多個國家。在美國,新創企業Silvernest提供一個平台讓中高齡者可以找到室友,除了可以做伴之外,也可以彼此照料。愛爾蘭起家的銀髮新創組織Freebird Club則是改良了Airbnb,讓中高齡者可以把房間租給中高齡的旅客,這樣的做法一方面鼓勵中高齡者出去旅遊,也促進了社交的可能性。

所以,交朋友真的是非常重要,年紀越大,越是要努力交朋友!

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本文介紹:
心的年齡,你決定就算數:面對變老的勇氣》。本書作者/黃揚名;出版社/太雅出版社

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