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Readmoo編輯團隊

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閱讀最前線編輯群。

文/彭明輝

第一次閱讀期刊論文的人,往往會發現它們長得像天書,全部都是看不懂的術語,每一段都很難懂,甚至完全不知所云。和過去閱讀大學部教科書的經驗差異太大,很多成績優異的學生甚至會懷疑:到底是作者寫作能力太差,還是自己的理解能力真的有問題。

我曾指導過一個研究生,高中是名校數理資優班,大學是清大前三名,積極又好學。我給他一篇論文,請他兩週後向我報告心得。兩週後他來了,說還沒讀完;又過了兩週,還是沒讀完,請我再給他兩週時間。就這樣子過了兩個月,我忍不住問他到底發生了什麼事。

原來,他拿到論文後就廢寢忘食地讀起來,反覆讀了七、 八次,有八、 九成的內容始終看不懂。他把論文後面的十幾篇參考文獻印回來讀,照樣是每篇都只懂一、兩成,而原來那一篇論文還是有八、 九成讀不懂。他又把那十幾篇論文後面的參考文獻給印了一堆回來讀,每一篇都至少有七、 八成讀不懂,有些甚至完全不知所云。他越讀越心慌,好像陷入流沙坑一樣,讀的論文越多越感到無助,根本不知道要如何脫困。這樣的敗績他從不曾遭遇過,甚至讓他懷疑起自己到底適不適合念研究所。

其實,他的理解能力沒有問題,有問題的是他讀論文的方式──論文跟課本截然不同,沒有人可以用大學部讀課本的方式去讀懂任何期刊論文!

大學時代的讀書方法不管用了,為什麼?

大學部的課本和期刊論文的寫作風格南轅北轍,內容的難度與組織方式差異懸殊,原本就不應該用大學時代讀教科書的方式去讀論文。

課本是針對初學者寫的,出版社為了銷售,花很多心思力求讓它易讀、易懂,因而它的特點包括:⑴作者和編輯都熟知讀者的先備知識,以前沒學過的術語都會在第一次出現時加以定義,並清楚解說。⑵書本的材料被極端有秩序地組織過,由淺入深,鋪陳過程力求清晰、流暢、易讀,而不會在推理或論述時有太大的跳躍。

如此精心組織過(well organized)的課本,內容由淺入深且由簡入繁,為的是讓讀者可以逐行逐頁地理解。此外,為達前述目的,課本裡的知識是自足的(self-contained),以前沒學過的術語、觀念和定理,都會在第一次出現時被清楚地定義與解說,讀者不需要再去找額外的補充資料來協助閱讀。

然而論文是寫給圈內專家讀的,使用許多大學生和碩、博士生沒學過的術語、觀念和定理。而且,不論是學術期刊或學術會議,理工學院和其他計量學科的論文都有頁數的限制,短篇論文(short papers)通常不超過三頁,正式論文(regular papers)通常不超過六頁。為了要將複雜的研究成果擠進這麼短的篇幅裡,作者下筆時會言簡意賅,推導公式和定理時常會大幅度跳躍,只粗略地勾勒輪廓,大量的公式推導過程留給讀者自己去推敲。

因此,如果不是早已熟知該研究題目的專家,同系的教授都還可能看不懂隔壁同事寫的論文;研究所新生如果想要讀懂這些論文,當然是更加困難了。

所以,你不能再用大學時代讀課本的方式去讀期刊論文,而必須先學會閱讀期刊論文的方法和次序:⑴拿到一篇論文之後,先粗略瀏覽一遍,研判自己所欠缺的背景知識,以及它們所屬學術分支,以便找出載有這些背景知識的各種文獻。⑵從這些文獻中挑出與該論文密切相關的章節、頁次、段落來讀,跳過不相關的部分,不需要逐行逐頁去讀不相干的部分。⑶將這些材料由淺而深安排出閱讀次序,以便用最省力、省時的方式掌握這些背景知識。⑷背景知識補齊之後,再回過頭來讀你需要讀懂的那一篇期刊論文。

也就是說,為了獲得必要的背景知識,你要閱讀不同作者所寫的論文和書籍;這些文獻有些並不屬於原本那篇論文的參考文獻,你要自己想辦法把它們找出來。其次,這些文獻原本的寫作目的歧異甚大,針對各種不同背景的讀者和應用領域,不見得所有內容都跟你要讀懂的論文有關,你必須研判哪些段落需要讀,哪些段落不需要讀。最後,你必須自己想辦法去組織這些需要讀的段落、頁次、章節,以便安排出最適合自己(最省力)的閱讀次序。

閱讀課本和閱讀期刊論文根本是兩種截然不同的能力:大學時代像是在餐廳吃套餐,別人會替你煮好,逐道菜依序端上來,你只要逐行逐句讀下去;讀論文則像是自己下廚,從食材的採購到烹飪與上桌,全都得要自己打理。

這兩種閱讀模式之間涉及閱讀能力的大跳躍,但是你若學會閱讀期刊論文的能力,從此將有能力閱讀本科系的各種文獻──不論它們是有良好組織的書本,或是還沒被組織過的論文。也就是說,從此以後你不再需要老師的引導,就可以自己讀懂專業領域內的所有文獻,問題只在於要花多少時間而已。一位著名的教育家曾說:「自修能力的養成,就是教育的終點。」而培養出閱讀期刊論文的能力,可以說是教育的終極目的。

問題是,你要如何培養出這種能力?

螺旋式閱讀法──最自然也最省力的方法

閱讀期刊論文的第一個難題是:當你連一篇期刊論文都讀不懂時,怎會知道自己缺的是哪些背景知識,以及去哪裡找?

要突破這個「雞生蛋,蛋生雞」的難題,關鍵在於:不要企圖一次就讀懂一篇論文,而是要分成好幾次去逐漸讀懂它──就像電影常用的「放大」(zoom-in)鏡頭,剛開始只從遠處看粗略的輪廓,然後鏡頭逐漸拉近,逐漸由粗而細地看清細節。

讀論文也是一樣,第一次讀的時候,只想辦法懂最粗淺、易懂的部分(憑藉既有背景知識就能懂的那部分),藉此判斷你所需要的其他背景知識,並且找來讀;接著用剛吸收的背景知識重讀第二次,自然會懂得比第一次多,也更清楚可以在哪裡找到需要吸收的其他背景知識。如此逐次提升自己的背景知識與讀懂的成數,就像水漲船高一樣,逐漸累積出讀懂該論文所需要的背景知識。

更具體地說,第一次讀論文時只需要聚焦在三個最容易回答的問題:⑴這篇論文想解決什麼問題,最適合用來描述這問題的術語是什麼?⑵它使用的方法叫什麼(學術界如何稱呼它)?⑶前述的問題和方法屬於哪一個學術領域?回答這三個問題所需要的關鍵資訊,通常會反覆出現在論文題目、摘要(abstract)和引言(introduction)裡,因此第一次讀的時候通常不需要去讀難懂的論文主體(main body)。當你掌握到上述三個問題的關鍵詞後,就可以用它們去查索英文版維基百科,用Google找出學術界較易懂的入門文章或科普文章,以便先增加自己的科普級背景知識。

接著,把論文拿出來讀第二次,仍舊是自自然然逐字讀下去,不強求讀懂幾成,不懂的文句或段落就任隨它不懂,繼續往下讀而毋須介意。結果,因為你已經有較多的背景知識,因而可以更清楚掌握這篇論文相關的學術脈絡,以及一組最適合用來描述這篇論文的關鍵詞。你就用這些關鍵詞去進行搜尋,找出比科普級更深一層的入門級專業文件(網頁、專文或較易懂的教科書)。想辦法把這些文件讀完,以便獲得入門級的專業知識。

然後,你拿出論文來讀第三次,一樣是認真而不強求讀懂幾成。這一次,你可能可以讀懂一、兩成。這時候你應該有能力利用這一、兩成知識,搜尋出幾本跟這論文的方法、問題較相近的書或碩、博士論文,從前面的目錄(contents)和書末的索引(index, glossary),找出書中與這篇論文較密切相關的章節、頁次或段落,自自在在地讀過一次,藉此增加自己較深入的專業知識。

接著,你再將那篇期刊論文拿來讀第四次。這次你很可能可以輕鬆讀懂論文的三、 四成,並且模糊地知道另外兩、三成的梗概。這時候,如果你把這篇論文背後的參考文獻都找出來,大略瀏覽一遍,很可能會發現,這些文獻中有些段落應該可以協助你進一步理解原來的期刊論文。此外,你可能會發現,前面搜尋出來的書籍與碩、博士論文中,有些章節值得仔細重讀。將這些現階段你可能讀得懂的材料,排出適合你的閱讀次序,由易而難地認真讀過一次,以便盡可能補足閱讀原本那篇期刊論文所需要的專業背景知識。

最後,你再把原本的那篇論文拿來讀第五次,這次你很可能可以讀懂八成(剩下兩成似懂非懂),而且應該已經有能力相當精準地研判自己讀不懂的部分,是因為欠缺哪方面的知識。然後,你上網找出對你有用的論文、報告、課本或專書,只挑你需要的章節、頁次、段落出來讀,再加上自己的分析、理解與推理能力,以便把論文最後(最難懂)的部分給讀懂或想通。

這樣子,一篇論文可能前後讀了四、 五次,每次讀完之後,都靠延伸閱讀累積出比上一次更多的背景知識,因而可以每次都多讀懂幾成。這種閱讀方式很像爬螺旋形的樓梯,表面上一再轉回原處(重複地從頭讀起),實際上每次轉回來時高度都提升了一點,所以我稱它為「螺旋式閱讀法」。

此外,整個閱讀過程絲毫不強求,順著自己的背景知識和理解能力而漸次發展,從最表層,最易懂的部分懂起,越讀越深入,直到讀懂全文(就像是在剝洋蔥,由外而內,一層一層深入論文的核心),所以我又叫它「自然式閱讀法」。

如果不懂這種循次漸進的閱讀法,拿到論文就逐行逐頁硬啃下去,將會連一些不相干的段落、頁次也盲目地一起啃,以致浪費時間而事倍功半。這種閱讀方式猶如在「攻堅」、「爬峭壁」,甚至暴虎馮河、緣木求魚,當然就不足取法了。

千萬別爬峭壁──讀懂一篇期刊論文的多種路徑

為了要增進讀者對前兩節的理解,這一節用實際的案例說明前述兩節所提要領的具體應用。雖然這個案例取自物理學界,不過不用害怕陌生的術語,下文會讓不具理工背景的人也很快掌握主要內容。

讀懂一篇期刊論文,可以有很多種方式,你要挑最省力的那種,不要以「攻堅」或爬峭壁的方式跟自己過不去。譬如說,一位研究超導體的物理系教授,給學生一篇二○○八年發表的期刊論文,請他讀完後再回來討論。這學生回去反覆看了好幾次,總覺得這篇期刊論文像天書,完全讀不懂。這時,他應該換一個比較省時、省力的方式來了解這篇論文。

如果這個學生用 Google 去搜尋論文的第一作者珍妮絲.塞克瑪(Janice W. Guikema,以下簡稱「塞克瑪」),將會發現她在二○○四年取得博士學位,然後將厚達一九八頁的博士論文摘要出最精彩的內容,寫成十一頁的論文,和指導教授聯名發表在頂尖期刊《物理評論B》(Physical Review B)。

同樣的研究成果,寫成一九八頁的博士論文,當然遠比十一頁的期刊論文容易閱讀;這不只是因為頁數較多而有較多說明的空間,更因為行文的風格差異懸殊──學位論文幾乎沒有頁數的限制,而學生又通常會認真地盡可能寫得流暢、易讀,以免口試委員閱讀時太倉促而誤解,或者因為讀起來不順暢而印象不好。

可惜的是,並非每一本國外的博士論文都可以從網路下載,也不是每一本博士論文都淺顯到可以讓碩士生讀懂。這時候,只好採用上一節所陳述的迂迴程序。

以塞克瑪的期刊論文為例,你只要讀過篇名、摘要與引言,就可以粗略知道它的研究主題跟超導體(superconductivity)有關,實驗時使用的方法叫「掃描霍爾顯微術」(scanning Hall probe microscopy),實驗的對象是一種銅氧化物YBCO(釔─鋇─銅─氧)的結晶,主要發現是這種材料的表面磁場分布特徵跟過去的理論預測不同,作者並據此提出新的理論模型,以便解釋新發現的現象。

一個對超導體現象所知甚少的人,他最急需補充的是「科普」級的知識,而不是硬著頭皮去反覆讀同一篇期刊論文。如果他到Google搜尋「超導體銅」,就可以找到許多通俗的科普文件,從而了解YBCO這種銅氧化物是熱門的高溫超導材料,也粗略了解它的磁場特性。有了這些科普級的知識,再回去重讀一次摘要與引言,他就可以進一步了解,要用哪些關鍵詞來描述這一篇期刊論文的主題,以便用來搜尋入門級的專業知識。

為了進一步了解YBCO這種超導材料的磁場特性,以及跟塞克瑪那篇期刊論文有關的入門級專業知識,用Google搜尋‘YBCO superconductivity magnetic flux vortices’,就可以找到許多深淺不一的文件和書籍,介紹關於這個主題的研究歷程和最新發現。

這一次的搜尋使用很多關鍵詞,目的是篩選出具有各種專業水準的文件,過濾掉閒聊的、以訛傳訛的、太粗淺的科普文件等。這些專業文件所能提供的說明與引導,當然遠比塞克瑪那篇期刊論文的簡介(只有半頁)多太多了,甚至也比塞克瑪那篇期刊論文後面的三十八篇參考文獻,更適合碩士生的閱讀能力──期刊論文都太言簡意賅,使用許多只有特定專家能懂的術語,閱讀的門檻太高,硬啃三十八篇的成效,不會比硬啃一篇的結果好多少。

不過,當 Google 搜尋出來的專業文獻太多時,最大的困擾將是如何從中篩選出最相關的材料,並且由淺入深,安排成有系統的閱讀次序。

想要從大量的網路文件和書籍中萃取出你最需要讀的部分,首先必須很清楚自己需要弄懂哪些觀念、方法、原理和現象。所以,你可以先把塞克瑪的期刊論文再仔細讀一次(這一次不能只讀摘要與引言,而要讀完全文),從中找出跟這篇論文密切相關的(十來個)核心觀念、方法、原理和現象。然後,找出對它們解釋得最清楚、易讀的文獻,逐一弄懂。最後再回來讀原本那篇論文,你會發現它變得很容易懂。

討論這些觀念、方法、原理和現象的文件有很多種形式,難易度差距很大。專業雜誌(professional magazine)或專家寫給學生的入門級文章最易讀;教科書(textbook)雖然最有條理、次序,但往往篇幅太長,讀起來費時;由一位知名專家當召集人,委請許多專家各寫一章而編成的專書(edited book),往往易讀且獨立性高,比讀教科書省時;其次是碩、博士論文,或篇幅較長的研究報告,不過有些也非常易讀;最後才是期刊論文或學術會議論文集。
國內圖書館很少收藏國外的專業雜誌,當你想要確實搞清楚一個觀念、方法、原理或現象時,不妨先從教科書、專書或已出版的博士論文著手。

一般人熟知的Google搜尋引擎不適合用來找相關的書,必須改用「Google圖書」。如果你用它查索‘YBCO superconductivity magnetic flux vortices’,會找到好幾本編輯得不錯的專書,其中每一章以三、 五十頁的篇幅講一個主題,當然講得遠比期刊論文更仔細、清楚而易讀。運氣好的話,只需要讀其中一個專章,就可以清楚掌握住一個待理解的觀念、原理或現象;運氣差一點的話,可能要從這些專書中抽出最相近的兩、三個篇章,挑其中最相關的章節或頁次來讀,相互補足彼此所欠缺或講得較不清楚的部分。

可惜,國內圖書館的專書收藏不太齊全。這時候,你需要仰賴碩、博士論文,或者篇幅較長的研究報告。如果你Google ‘YBCO superconductivity magnetic flux vortices thesis’,就會找到好幾篇主題相近的碩、博士論文。其次,‘Google scholar’這個搜尋引擎也很適合這個任務,它會替你搜尋相關的學術期刊論文,以及篇幅較長的學術研究報告,甚至還可以包括專利。

不過,如果你研究的是社會議題或制度,政府委託的研究報告,和非營利組織的專業報告,往往也很值得讀。這時候,你可以嘗試用Google搜尋引擎查索關鍵字‘filetype:pdf’,表示你只想要PDF檔的文件,並藉此過濾掉其他非正式的文件;你也可以再加一個限制條件,搜索關鍵字‘filetype:pdf site:.gov’,表示你只想要美國政府網站上的PDF檔文件。

期刊論文的閱讀策略與要領

閱讀期刊論文不應該「以論文為中心」,企圖逐篇、逐段、逐行讀懂;而要「以問題為中心」,根據你的閱讀能力與掌握問題的能力,由粗而細地閱讀與發問,並且從整批相關的論文中尋找問題的答案──期刊論文的閱讀應該是一次讀懂整批文件,而不是一次讀懂一篇孤立的論文。

此外,閱讀期刊論文的終極目的,是尋找創新與突破的策略,彙整一個研究題目與範圍內所涉及的分析與批判的要領,以及從既有的文獻裡彙整攸關研究品質的各種要素,作為後續研究過程的指引和準據。與上述目的關係較遠的論文,你只需要概略了解,而不需要鉅細靡遺全部讀懂。

因此,當你確定一個研究主題之後,第一件事並不是任意找一篇(或一批)期刊論文去讀懂它(們),而是要先從鳥瞰的角度,宏觀了解該研究主題內各種研究子題之間的關係、既有研究的概略現況,從中找到你認為最有機會創新與突破的焦點,以便進一步針對遴定論文題目進行更深入的文獻回顧,藉以發展出創新的策略,決定研究的焦點和研究的範圍。之後再針對其中密切相關的「關鍵文獻」去認真地讀通、讀透──只有在最後這個階段你才需要真的把每篇關鍵文獻都用本章的方法給讀透。

※ 本文摘自《研究生完全求生手冊》立即前往試讀►►►

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