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文/比爾.布萊森;譯/沈台訓

人腦需要花費漫長的時間,才得以完整成形。青少年腦袋裡的線路僅完成了百分之八十左右(青少年的父母對此可能不會太過驚訝)。雖然腦部大部分的成長都發生在人出生後的頭兩年;到了十歲之時,成長進度就完成了百分之九十五,但是,突觸要等到二十五、六歲至三十歲之前才會完整接通。也就是說,實際上,腦部是從青少年時期延伸到成人時期後,成長才告完成。而在這段時期中,這些年輕人比起長輩來說,幾乎肯定比較傾向於表現出衝動性而非反思性的行為,而且,也比較容易受到酒精效應的影響。神經學教授弗朗西絲.贊臣(Frances E. Jensen)在二〇〇八年的《哈佛雜誌》(Harvard Magazine)上這麼說道:「青少年的腦部,並非只是一個里程數較少的成人腦部而已。」確切一點來說,青少年的腦袋是一個全然不同類型的腦子。

前腦裡面,位於與愉悅感受有關的區域中的伏隔核(nucleus accumbens),在青少年時期會成長至最大尺寸。在此同時,人體也會分泌比此後任何時期更多的多巴胺(dopamine)──它是一種神經傳導物質,負責傳遞愉悅的訊息。這是為何你在青少年時期所感受到的感覺,皆比人生其他階段來得強烈的緣故。而這也意謂著,追求享樂可說是青少年的「職業性傷害」。青少年死亡的主因是意外事件,而造成意外的主因則完全是,與其他青少年相伴活動。比如,只要有超過一名青少年同時待在同一輛車中,事故風險便會提高至四倍。

每個人都聽過神經元,但並非很多人對另一個腦部的重要細胞「神經膠質細胞」(glia,或稱「glial cells」;該字字義為「膠」或「油灰」〔putty〕)十分熟悉;這有點奇怪,因為在數量上,它與神經元相比是十比一。神經膠質細胞的作用是,支持腦部與中樞神經系統的神經元。長久以來,這種細胞被以為重要性不大,學者認為它主要提供一種物理性的支持,或者如同解剖學家所指稱,它屬於細胞外基質(extracellular matrix);然而,我們如今得知,神經膠質細胞參與了許多重要的化學作用,從製造髓磷脂到清除廢物不等。

有關人腦能否製造新的神經元,學者之間存在有相當大的歧見。一支由茉拉.博德里妮(Maura Boldrini)所領導的哥倫比亞大學(Columbia University)團隊,在二〇一八年初公開表示,至少腦中的海馬迴確定可以製造一些新的神經元,然而,來自加州大學舊金山分校(University of California at San Francisco)的另一支研究團隊,則恰恰給出相反的結論。棘手之處是,我們還沒有找到確切的方法可以去判別,腦中的神經元是否出自新生。毫無疑問的是,即使我們真的可以長出一些新的神經元,但那也完全不足以彌補你在一般老化過程中所喪失的數量,遑論罹患中風或阿茲海默症所造成的損失。所以,無論是在實際上或從哪個角度著眼,你一旦過了童年早期,你就擁有了這輩子將會使用到的所有腦細胞。

從正面的角度來說,即使出現嚴重的量體隕耗的現象,腦部也有能力做出彌補。詹姆斯.勒.費努在他的著作《為何是我們?》(Why Us ?)中曾提到一個案例:一名智力正常的中年男子的腦部經過掃描後,醫師們驚訝地發現,有一顆巨大的良性囊腫,占據了他的顱腔內部三分之二的空間,而他顯然從幼年就長了這個腫塊。他所有的額葉、一部分的頂葉與顳葉早已消失不見。而他所剩下的三分之一的腦部,直接接替了消失的那三分之二的部分原本所該擔負的責任與功能,而且還表現得相當出色,以至於,他本人或其他人均從未懷疑,他頂著規模大幅縮減的腦袋在過日子。

本文介紹:
身體:給擁有者的說明書》。本書作者/比爾.布萊森;譯者/沈台訓;出版社/啟明出版事業股份有限公司

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