文/傑夫.約翰.羅伯茲;譯/洪慧芳

凱蒂.霍恩(Katie Haun)在新的犯罪檔案上輸入字母「F-N-U L-N-U」(名未知,姓未知)。聯邦檢察官尚未確認嫌犯的身分時,就是以這種方式來指稱嫌犯,念法是「fe-new el-new」。

不管這個嫌犯是誰,霍恩都很慶幸自己有機會追查這個傢伙。

霍恩是個活力充沛的金髮女子,二〇〇九年來舊金山時,是法律界炙手可熱的精英。她曾在最高法院擔任大法官安東尼.甘迺迪(Anthony Kennedy)的助理。那個經驗可以幫她輕易找到任何高薪的工作,她卻選擇到聯邦調查局上班。三年來,她的工作主要是處理加州北區一些最暴力的惡徒,她積極地起訴他們,其中包括幫派大老、殘忍殺害對手的機車幫派。她把他們一一繩之以法,再將他們送進監獄。她覺得這份工作很有意思,但她已經準備好換個沒那麼血腥的新工作。

這個代稱FNU LNU的嫌犯正好符合這個條件,目前看來只有非常粗略的資料。霍恩的上司只告訴她,這個案子涉及電腦及一大堆非法活動。霍恩回憶道:「老闆只對我說:『你有興趣起訴一種名叫『比特幣』的新玩意兒嗎?』當時我連聽都沒聽過比特幣。」

儘管如此,她還是一口答應了。

○○○

起訴一種貨幣,這個概念似乎聽起來很荒謬。審判比特幣,就好比在法庭上交互詰問百元美鈔。不過儘管二〇一二年的檢察官不清楚比特幣是什麼,卻知道它周遭正在發生什麼事情,因此對他們來說起訴比特幣很合理。當時數位貨幣在一系列犯罪活動中不斷出現——從洗錢、販毒,到敲詐勒索,都看得到數位貨幣的蹤跡。許多執法人員把數位貨幣與犯罪聯想在一起,他們認為,肯定有什麼黑幫大老涉入。

然而沒過多久霍恩就發現,那個代稱FNU LNU的嫌犯根本不是犯罪頭目或黑幫組織,而是一種全新科技。於是她就像多數對比特幣感興趣的人那樣,開始鑽研這種貨幣。

比特幣的新手很快就發現,這個主題簡直是無底洞,可能需要花數百個小時才能搞懂「雜湊率」(hash rate)、「共識機制」(consensus mechanism)等概念的細節。霍恩不需要知道那些,她只需要懂入門知識就夠了。從最基本的層面來說,她知道比特幣是一種電腦程式,只不過它特別巧妙。任何人都可以下載那個程式,並在家用電腦上執行。它本身單獨來看不是那麼特別,甚至沒什麼用處。比特幣的神奇之處在於,它在全球成千上萬台電腦上運行。這些電腦合起來創造了一部永久的交易總帳,那份總帳顯示誰正在花用該程式創造出來的數位貨幣。這些電腦合起來,就像個永不停歇的簿記員,記錄著每一筆比特幣交易。二〇一〇年花用的一枚比特幣,如今依然掛在總帳上,每個人都可以看到。今天支付的百萬分之一枚比特幣(沒錯,做得到這樣),幾分鐘內就會出現在帳上,而且永遠不會消失。它無法刪除,每個人都看得到。此外比特幣也使用精密的數學,使每筆交易不論在技術還是法律上都無法反悔或取消。也就是說,一旦成交就是成交了。

交易不是一次只出現一筆,而是每隔十分鐘左右,那群電腦中就有一台會收集最新的一堆交易,把它們塞進名叫「區塊」(block)的電腦程式碼中。每個區塊都會標明前一個區塊,從而產生一長串塊狀相連的交易,名叫「區塊鏈」(blockchain),每個人都能看到。如今,網路上已有很多條區塊鏈,這個術語可以用來指任何依賴多台電腦創造出交易總帳的軟體,但比特幣區塊鏈是史上第一條區塊鏈,也是最有名的。

比特幣區塊鏈上的第一個區塊,出現在二〇〇九年,是比特幣的神祕創造者「中本聰」開創出來的。從那時起,世界各地的電腦陸續創造出五十幾萬個區塊。二〇一九年底,接在第599,999塊區塊之後,第六十萬個區塊誕生了。它就像之前的其他區塊一樣,包含多筆交易,顯示交易者如何使用比特幣。區塊鏈不會顯示每批比特幣究竟由誰擁有,它只會顯示跟擁有者有關的一長串字母與數字。區塊鏈上的每個人都有一串由數字與字母組成的亂數代碼,稱為地址(address)。覺得這個稱法聽起來很熟悉嗎?那是因為這種字母與數字混雜的概念,在之前提到私鑰時出現過。比特幣的擁有者是以私鑰取得某個地址的比特幣。這裡需要了解的重點是,電腦程式會給每個比特幣的擁有者兩個由數字與字母組成的亂碼:一個是每個人在帳本上看到的地址,另一個是取得比特幣所需的私鑰。

阿姆斯壯設計Coinbase的初衷,是為了免去地址與私鑰引起的麻煩事,讓大家可以像使用網路銀行那樣取得比特幣。對技術人員來說,把私鑰存在隨身碟與特殊軟體錢包上就夠了。但是對多數人來說,那樣做很麻煩,他們比較想透過技術中介:Coinbase。

不過,Coinbase依然是使用區塊鏈。它代表客戶買賣比特幣時,會產生交易,那些交易也會集結成區塊,添加在不斷增長的區塊鏈後方。但除非你知道Coinbase是用哪個地址做交易,否則你很難知道Coinbase參與了交易。這就是比特幣特別的地方:即使區塊鏈是公開的,每個人都看得到,但你不知道某個比特幣是誰的,除非持有者表明那個地址是他的。區塊鏈可能顯示某個地址有價值一百萬美元的比特幣,那個地址可能屬於矽谷某個大人物、俄羅斯某個寡頭富豪,或韓國某個大學生。如今,在某些情況下,有些區塊鏈鑑識公司可以猜出誰掌控某個比特幣的地址。但是在許多情況下,尤其是帳戶擁有人小心掩護自身蹤跡時,任何人都無法知道出現在總帳上的交易出自誰。這就是比特幣精妙的地方:它是一種真正的匿名貨幣——有人說這也是它危險的地方。這也是為什麼霍姆與一些執法人員認為,比特幣只可能是某個祕密的犯罪首腦創造出來的。

不過,儘管比特幣在技術上如此精妙,為了讓比特幣運作,還是需要動用一點人為操作——這是指社交上。區塊鏈的總帳,需要依賴一個由志願者的電腦組成的分散式網絡。一般人何必把自己的電腦出借給這個全球記帳系統呢?中本聰也想到了這個動機問題,所以他把一種巧妙的彩券系統嵌入比特幣的核心。這個系統邀請任何人來參加一個競賽,只要解開一個數學題,就可以獲得比特幣。那道數學題只能靠大量的試誤流程(trial and error)來推斷。比賽約每十分鐘舉行一次,誰率先算出答案,就把答案廣傳給網絡上的其他電腦。那個贏家廣傳答案時,也把最新的區塊(裡面包括那道數學題的答案,以及最新一批的比特幣交易)添加到總帳中。只要答案正確,那些參與彩券系統的人(稱為「礦工」)就會繼續解下一個數學題。解開數學題的人,可以得到與那個區塊有關的費用(小量新創造的比特幣)作為獎賞,有些人把那種小量新創的比特幣稱為「區塊獎勵」(block reward),也有人稱之為coinbase。

比特幣的區塊鏈與獎勵系統都很巧妙,甚至很聰明,但這無法解釋為什麼比特幣一開始就有價值。畢竟它連硬幣都不是,不過是一小段你看不見、也摸不著的電腦程式碼罷了。

但這不重要。比特幣是貨幣,貨幣代表信任。重點是,只要有夠多的人認同比特幣的價值,而且願意以有價值的東西去獲取比特幣,比特幣就值錢。就這個意義上來說,比特幣與古往今來人類用過的任何貨幣,例如貝殼、黃金、銀行或政府印製的紙鈔等等,並沒有差別。如今有數千萬人相信比特幣確有價值,他們願意花數千美元買一個比特幣。

一開始,比特幣的價值就像懷疑論者所說的:一文不值。嗯,應該說是「幾乎」一文不值。二〇一〇年初,出現了幾筆網上交易,買家只花幾便士就買到幾十個比特幣。那些交易讓人以比較輕鬆的方法取得比特幣,不需要辛苦解數學題(亦即挖礦)。但是,當時對多數人來說,用美元買比特幣,就好像拿一頭牛去換幾顆魔豆一樣。大家覺得比特幣是傻瓜與狂熱分子使用的偽幣。

到了二〇一〇年五月二十二日,比特幣開始流通了,變成了通貨。佛羅里達州一位名叫拉斯洛.漢耶茲(Laszlo Hanyecz)的男子試圖向全世界證明,比特幣在現實世界中也有價值。他在一個線上論壇上出價:「我願意花一萬個比特幣買幾個披薩……比如兩個大披薩,這樣我可以留一點明天再吃。」英國有一個人接下這個訂單,他收到一萬個比特幣——當時價值約三十五美元——然後送了兩個Papa John’s的披薩到漢耶茲的家。這個「比特幣換披薩」的交易在世界各地的科技媒體上成為新聞,那一波宣傳推動了比特幣價格上揚。如果漢耶茲是一年後,也就是二〇一一年做那筆交易,那一萬個比特幣可以買到數百個披薩。如果他是十年後做那筆交易,那一萬個比特幣可以買下幾十家Papa John’s的披薩加盟店。不過當時漢耶茲只是想藉由買披薩來表達自己的觀點,他也確實做到了。從此以後他也變得小有名氣,每年的五月二十二日變成了「比特幣披薩日」。九年後,隨著比特幣價格狂飆,漢耶茲獲邀上CBS的《60分鐘》(60 Minutes)節目,接受安德森.古柏(Anderson Cooper)的訪問。古柏問他,隨便花一萬個比特幣買兩塊披薩是什麼感覺(受訪時,那一萬個比特幣的價值約八千萬美元),漢耶茲結結巴巴地對著鏡頭說:「我覺得那樣想對我沒什麼好處。」他接著補充,他很高興自己能成為比特幣官方節日的英雄。

二〇一二年阿姆斯壯創立Coinbase時,比特幣不再只值幾便士,而是幾美元。這時全球已有數百萬人知道比特幣是什麼、以及該怎麼用,只是大家依然不知道究竟是誰在幕後操縱著比特幣,就連美國助理檢察官霍姆和她的上司也不知道。大家只知道有個化名「中本聰」的人寫了那篇長達九頁的白皮書。

究竟誰是中本聰呢?對多數的比特幣信徒來說,這是個禁忌話題,他們都不喜歡談論這件事,這是刻意的。誠如《虛擬貨幣革命》的作者保羅.威格納(Paul Vigna)和麥克.凱西(Michael Casey)所言,比特幣既是一種技術,也是一種宗教。就像每個良性宗教一樣,它的緣起也籠罩著神聖的神祕感。你叫比特幣的粉絲披露「中本聰」的真實身分,就好像叫虔誠的猶太教徒說出「主」的名字,或是叫基督徒說明「聖靈感孕」一樣。信仰是不需要解釋的。 儘管如此,還是有足夠的證據可以臆測,那份白皮書究竟是誰寫的。種種跡象都指向美國博物學家尼克.薩博(Nick Szabo)。

本文摘自《加密貨幣之王:從矽谷到華爾街,虛擬貨幣如何顛覆金融秩序》(Kings of Crypto: One Startup’s Quest to Take Cryptocurrency Out of Silicon Valley and Onto Wall Street)一書,由行路出版授權刊載。作者傑夫.約翰.羅伯茲(Jeff John Roberts)是《財星》雜誌的記者,專門報導加密貨幣、專利改革、區塊鏈技術、駭客與社群媒體時代的隱私等主題,其作品亦散見於其他媒體,包括《彭博商業週刊》、《路透社》與《紐約時報》。他是版權法及其他智慧財產權的權威,擁有在紐約州及安大略省執業的執照,曾獲邀上BBC、CNN、NBC、CheddarTV等媒體分享科技與法律觀點。

本文介紹:
加密貨幣之王:從矽谷到華爾街,虛擬貨幣如何顛覆金融秩序》。本書作者/傑夫.約翰.羅伯茲(Jeff John Roberts);譯者/洪慧芳;出版社/行路出版

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