文/田羽心

極限返航》是繼翻拍成電影《絕地救援》後的另一太空浩劫,只不過尺度更加宏大。太陽被日本「天照大神號」觀測到逐漸冷卻,且不像太陽黑子會有週期性的規律變化,而從紅外線發現汲取太陽能量的「噬日線」往返金星,在數十年後將會讓地球進入冰河時期,甚至更早出現糧食危機、百業蕭條,各地專家學者紛紛被徵召解決問題;若是外星人竊取太陽系的能源,人類將會從何阻止?是否像《三體》爆發星際大戰?還是人類末日之戰率先爆發?拯救文明的重擔就落在了主角一行人的身上,但計畫常常趕不上變化⋯⋯。

故事一開始即是主角剛甦醒狀態,不但產生認知障礙、全身赤裸,還承受巨大的重力。雖然有機械手臂協助但身旁還有兩具死亡已久的屍體。是被外星人抓走處於異星?還是送往未來的冷凍醫療?懸疑程度有如電影《地動天驚》,故事線就利用現在與過去交錯的方式揭開面紗。

主角藉由鐘擺震盪、重力變化,意識到自己處在加速狀態的太空船中,前往目的地是太陽系的鄰居──恆星天倉五。根據研究顯示影響太陽亮度的是名為噬日菌的外星生命,該物種維持高溫可寄居恆星表面,但需要高濃度二氧化碳的地方繁殖後代故往返於金星與太陽。可在體內進行微中子與反物質的互毀作用產生高效率的質能互換,堪比愛因斯坦著名公式:E=mc2,而移動發出的光子即為看到的噬日線。人類發現此物種感染周遭的星系皆發生恆星衰變的情形,唯有天倉五例外,便啟航一窺解決之道;由於噬日菌是高儲存能量載體,可作為星際旅行的燃料使用,但由於往返耗費26年及星際旅行有時間膨脹的關係,在發現真相後僅能藉由「甲蟲」探測器以130G重力趨近光速傳回地球,而生為細胞生物學家的主角踏上的是拯救家園、有去無回的自殺任務,這點倒是有點像《星際效應》裡提及的概念及備案,只不過目的有所不同。這部作品的電腦並沒有像前作《火星任務》裡的AI基斯、塔斯那麼人性化,甚至內建忠實程度、幽默指數,多的是與「另一對象」的互動合作。

洛基的波江星同樣面臨噬日菌的威脅,由於採樣設備故障已被困在天倉五軌道近半世紀。此為正五角形生命肢端為手足(恐怖版派大星),三爪故採六進位制,似鯨豚以聲波為視野,生活在高氨、高壓、高溫的環境中,乍看像蜘蛛的礦物組成生物,因而產出氖晶此可抗29大氣壓的特殊合金。為解決文明危機而有的外星接觸交流,此處的考究有如《異星入境》,先是隔著帷幕溝通、製作通道、統一時間概念、了解各種情況進而解決問題。小插曲則是太空船必須在重力狀態下才可進行實驗儀器分析,透過旋轉艦體製造離心力亦可達成目的,對方的光點一號不知其原因而有樣學樣跟著旋轉頗為滑稽。

原來噬日菌有天敵!亞德莉安星存有噬菌體會吃來此處繁殖的噬日菌,保持一個星系間的生態平衡,根據胚種論此處即為該菌的母星。主角與洛基聯手打造了長十公里的鏈鎖欲不降落採集樣本,狀似《星際爭霸戰》的鑽探器。耗費九牛二虎之力方取得變形蟲樣本,但維持軌道時太空船破損,當成燃料的噬日菌因習性而驅往亞德莉安星,造成太空船急速旋轉超過6G壓力使得主角不得不拋棄燃料箱,避免失控飄向宇宙或墜毀大地。過程中洛基救主角接觸地球大氣、低壓及低溫;主角本身傷勢外,為救洛基則眼肺化學性灼傷、手臂物理性灼傷都重傷瀕死,先前熟悉彼此的生理機能才能在緊要關頭適時的給予援手,算是劇中一大轉捩點。在此之前洛基一直處於自製的氖晶球中靠磁鐵移動,也說明了人類與外星物種的極端差異,直比人鬼殊途。

主角回家有望了!由於波江星人沒有時間膨脹的觀念,過剩的噬日菌可給主角作為回地球的燃料,使得太空船的每項決策更顯重要,像是拋棄燃料對船體造成的損害、發電設備故障維修、儲備的食物即將耗盡、噬日菌與噬菌體的平衡等。而過去的記憶越來越鮮明,主角非但帶有星際旅途每7000人僅一人擁有的昏迷阻抗基因,更對此菌研究徹底,不知不覺當上副指揮官也嫻熟太空設備操作、配置與訓練。出發前九天一場實驗室意外導致任務組員喪生,就像前蘇聯科馬洛夫、美國挑戰者號爆炸一樣有人為因素參雜其中,迫使官方強推主角上太空,百般不願下施予會造成短暫失憶卻不會影響專業技能的藥物(FM2?);想起來也無力回天,只能繼續向前為拯救兩個文明繼續努力。為了提供噬菌體能在金星與三宙星存活以消滅噬日菌,主角用了次致死劑量的方式培養原型,有點類似「那些殺不死我的,將使我更強大」、「抗藥型超級細菌」,而足夠的氮氣就來自本想以其自殺組員的需求。

在太空培養分析物種不出意外就沒有高潮了,雖不像《異星智慧》、《喀邁拉空間》那樣血腥獵奇,但也關乎著任務成功與否。噬菌體演化出能躲在氖晶裡的特性躲避氮氣因此逃逸出繁殖箱、吃著燃料噬日菌!自己船體材料不受影響可即刻止血、射回地球的甲蟲探測器也安全無虞,但洛基的飛船全是氖晶製造、引擎的亮點消失⋯⋯波江星文明有危險了!前往營救無疑繼續執行自殺任務,這期間以來歷經與夥伴出生入死、像洗三溫暖般的主角會如何取捨抉擇?此佳作對生物物理、工程科學與邏輯推導等部分有硬派寫實描述,已售出影視版權、很適合學生讀者。

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