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文/安伯托.艾可;譯/倪安宇

簡單說:最少六個月,最多三年,因為如果三年內仍無法掌握題目,找不到相關文獻資料,代表三件事:

一、選擇的論文題目超過能力所及。

二、太過貪心,什麼都想談,準備在這篇論文消耗二十年時間。如果是聰明的學者應該懂得劃定限度,在設定的範圍內生產出明確成果。

三、論文精神官能症發作,放手後又撿回來,但又覺得不可能完成,進入一個散漫茫然狀態,以論文做為怯懦的藉口,永遠不會畢業。

最少六個月的原因是,如果想寫出品質足堪發表在期刊上、不超過六十欄的論文,光是研究文章架構、尋找參考書目、整理資料、舖陳文本,六個月也是一眨眼的事。成熟學者自然能夠在更短時間內完成,但那是因為他已經累積了多年的閱讀、檔案和筆記,學生則得從頭開始。

六個月到三年指的不是論文撰寫完稿時間,這個步驟根據學生採用的方法,可能需要一個月或十五天。六個月到三年是指從論文最初概念發想到交出完稿的時間。很可能一名學生實際投入論文寫作的時間僅有一年,但是在不知道最終能走到哪裡的情況下,光是為了讓想法落實,加上閱讀,就醞釀了兩年。

我認為最理想的做法是在大二學期末就選好論文方向(及論文指導教授),因為那個時候已經接觸了不同學科,甚或已經能夠選定題目,並釐清困難度及還未考完所有考試的同類學科情況。之所以這麼早就擬定方向,無關妥協,也不意味就此拍板定案。學生還有一年時間確認他的想法有沒有錯,要不要改變題目,是否更換指導教授或學科。要知道,就算花了一年時間準備以希臘文學為題寫論文,之後決定改寫當代史,也不算是浪費時間,那一年當中學生至少學會了如何整理書目,如何建檔,如何羅列大綱。第一章第三節{1.3}說過,寫論文主要有助於釐清想法,與題目是什麼無關。

大二結束選定論文題目後,有三個暑假的時間可以投入研究,如果能力許可,還可以出國「考察」。選課的時候要以有助於完成論文為目標。想當然耳,考拉丁文學對寫實驗心理學領域的論文無濟於事,可以在徵得老師同意後,以其他哲學、社會學導向的課程取代系所原本設定的某些科目,讓需要準備考試的科目更符合個人主要興趣。只要合情合理,沒有耍任何幼稚伎倆,任何一位頭腦清楚的老師都樂於讓學生準備考試時更有「動機」,不是隨便應付,為考試而考試,沒有任何熱情,只是為了跨過無法閃躲的障礙而考試。

在大二結束時選定論文題目意味著直到大四那一年十月的論文繳交期限為止,學生有整整兩年時間。

早一點選定論文題目沒有不好。晚一點選定論文題目也沒有不好,只要你有心理準備會延畢。但是最好不要太晚做決定。

因為要寫好論文,必須盡可能就每一個環節跟指導教授進行討論。這麼說不是將指導教授神格化,而是因為寫論文跟寫書一樣,都要跟預設的受眾溝通,而指導教授是學生論文書寫過程中唯一可以接觸到的受眾採樣。趕在最後一刻完成的論文迫使指導教授匆匆瀏覽各個章節,甚至只能一口氣快速看過全文。如果指導教授是在最後一刻看到論文,而且並不滿意,恐怕不會在考試委員會上對考生假以辭色,可以想見口試結果會令考生心情惡劣。心情惡劣的還有指導教授,他想必不願意帶著他不喜歡的論文去見考試委員,因為對他而言也是一次挫敗。如果指導教授認為學生不能勝任正在進行的工作,應該儘早告訴學生,建議他更換論文題目,或延後繳交論文。如果學生聽到指導教授的建議後,認為教授沒有道理,或認為延後論文口試是瞧不起他,儘管避不掉激烈的論文答辯,但至少心裡有數。

由上述說明可以得知,六個月完成的論文即便以不太差的分數通過口試,也不會是優等論文(除非如前所言,學生這六個月進行的工作是彙整之前累積的經驗)。

不過當然有些不得已的情況,以至於學生必須在六個月內完成一切,那麼就得訂定在那個時間內能夠認真以對、盡力完成的論文題目。我不希望這些考量被視為過於「商業」傾向,彷彿我們以不同價格為不同客戶推出「六個月論文」和「六年論文」。以六個月時間完成的論文當然也可以是一篇好論文。

六個月完成論文的先決條件是:

一、題目必須限定範圍。

二、題目最好以當代為優先,以避免參考書目得上溯至希臘時期。或是題目非常小眾,很少有人研究論述。

三、各種文獻資料都能在一定範圍內找到,而且容易取得。

接下來舉幾個例子。我如果以《北義亞歷桑德里亞的聖母瑪麗亞城堡教堂》為論文題目,應該可以在亞歷桑德里亞市立圖書館和數間市民文史中心找到所有能夠幫助我了解其歷史和整建維修工程的資料。我說「應該可以」,是因為我在做一個假設,把自己當成一名學生,準備在六個月內完成一篇畢業論文。但是在啟動這個計畫之前,我必須先行查證,好確認我的假設成立。而且我最好是住在亞歷桑德里亞縣市的學生,如果我住在西西里島上的卡爾塔尼塞塔,這個題目就選得很糟。除此之外,還有一個「但書」。如果部分資料雖然可用,然而是從未出版的中世紀手稿,那麼我最好具備古文素養,能夠閱讀並解讀這些中世紀手稿。於是乎,看起來很容易的這個論文題目,頓時變得有些棘手。反之,如果我發現所有文獻資料都已經整理出版,至少是自十九世紀開始出版的,那麼我就很有把握。

另外一個例子。拉法艾雷.拉.卡普里亞是義大利當代作家,他只寫了三本小說、一本散文集,全部都由同一家出版社博皮亞尼出版。假訂我的論文題目是《當代義大利評論對拉法艾雷.拉.卡普里亞之讚譽》,由於每一位編輯都會為自己經手的作家建檔,通常內容包括對這位作家的評論或文章剪報,那麼只要多跑幾次這家位於米蘭的出版社,我應該就可以找到我需要的絕大多數資料。此外,這位作家仍健在,我可以寫信給他,或是訪問他,就能取得更多參考書目的資訊,至少一定能取得我感興趣的文章影本。想當然耳,任何一篇評論文章都會把我導向與拉.卡普里亞同類型或相反類型的作家,研究面會略微擴大,但是在合理範圍。當然,我之所以選擇拉.卡普里亞是因為我本來就對義大利當代文學有興趣,否則這個決定就是投機取巧,而且過於輕率莽撞。

另外一個可以在六個月內寫完的論文題目是《近十五年間中學歷史教科書對第二次世界大戰的詮釋》。如果要羅列市面上所有的歷史類書籍是個大工程,但是專門出版學校教科書的出版社就不會太多。只要取得這部分文本或文本複本,就會知道相關章節只有寥寥數頁,短短時間內就能完成對照比較的工作,而且可以做得很好。當然,要評斷一本書談第二次世界大戰的方式,必須將相關章節放入那本書勾勒的歷史全貌中做對照,因此還必須深入做一點功課。至少要找出六個第二次世界大戰期間可信的故事做參照,做為立論基礎。如果不從批判角度做這些形式上的檢驗,這篇論文應該不需要六個月,只要六個星期就能完成,但是結果恐怕稱不上畢業論文,而是一篇媒體報導,或許精闢精彩,但是無法展現學生的研究能力。

此外,如果想在六個月內完成論文,但是每天只能投入一個小時的時間,我們就不需要再討論下去。只要回頭看第一章第二節{1.2},隨便抄襲一篇論文,交差了事就好。

※ 本文摘自《如何撰寫畢業論文》,原篇名為〈寫論文需要多少時間?〉,立即前往試讀►►

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