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昆蟲界浪漫主義者?糞金龜迷路時,會仰望星空

文/五十嵐杏南;譯/鄭世彬

獲頒 2013 年搞笑諾貝爾生物學獎以及天文獎的研究發現,糞金龜會透過星空來決定行進方向。對於我這種走錯路機率高達 99.9% 的路痴而言,這是一件多麼令人羨慕的事。不需仰賴地圖軟體,只要仰望星空就能找到正確的行進方向,實在是太酷了!如果我有那樣的能力,肯定會拿出來炫耀。

糞金龜尋找正確方向的方法看似浪漫,但其實背後的理由攸關生死。因為那樣的導航能力,可以幫助糞金龜找到食物。

在生物的世界中存在著許多怪咖。除了糞金龜之外,也有許多昆蟲會以其他動物的糞便為食。對於糞金龜而言,大型動物所留下的糞便不僅是食材的寶庫,更是爭奪食物的危險戰場。

糞金龜滾動糞便的行為其實也是一種生存戰略。糞金龜在發現一小團動物糞便後,就會以滾雪球的方式將其推離原地點,以避免競爭對手前來搶奪食物。直到抵達安全地點後,糞金龜才會將糞球拖入地底,慢慢地享受美食。若是無法即時將糞便推離發現地,其他競爭對手便會被糞便的氣味吸引過來,並且將自己好不容易收集的糞球搶奪走。為了能夠最有效率地撤離,糞金龜演化出了這種採用直線路徑,從出發地前往安全場所的能力。

在一般的認知當中,糞金龜在白天時是仰賴日光、在晚上則是仰賴月光來確認方向,筆直行進。直線行進的方式比起彎彎曲曲或橫衝直撞的方式更具效率,也不必擔心繞了一圈後又回到原地。

在這項研究結果問世前,人們皆認為糞金龜在沒有陽光或月光的情況下會變得不太活動。然而,艾瑞克.瓦蘭特(Eric Warrant)教授所率領的瑞典隆德大學研究團隊在南非進行研究時,卻偶然觀察到了令人意外的現象。瓦蘭特教授在接受英國《衛報》(The Guardian)採訪時表示:「我們偶然發現在沒有月光的夜晚,糞金龜們居然依然可以筆直行進。因此我們推測,牠們可能是在仰望星空時,將宛如銀絲帶般的銀河作為指引方向的工具。」

因此,研究團隊便開始展開了銀河實驗。在實驗當中,研究團隊為糞金龜量身打造出一種專用的厚紙製帽子,只要戴上帽子,糞金龜便會無法看見夜空,如此一來,就能夠確認糞金龜是否是利用來自天空的線索而前進。而實驗結果也如同研究團隊所預期,在糞金龜戴上帽子後就無法筆直行進了。

除此之外,研究團隊為了確認糞金龜所觀察的對象為銀河,抑或是其他星體,還特別將糞金龜帶往位於約翰尼斯堡的天文星象館進行實驗。結果發現,當糞金龜能夠看見滿天星空或只看見銀河時,均能夠筆直行進;但若是只能看見一顆閃亮的星星,就會手足無措地迷路。這是人類在生物學領域當中,首次證明生物會利用銀河來導引行進方向,可以說是一項重大發現。

為此,瓦蘭特教授進行了以下推測:就大部分昆蟲的視力而言,幾乎所有的星星都會因為光線太暗而無法看清楚,但呈現帶狀的銀河因為相當明亮,尤其是在南半球可以看見銀河最明亮的部分,所以才能發揮導引方向的功能。

此外,共同研究者瑪莉.達克(Marie Dacke)教授認為,糞金龜導航能力的研究論文,也能夠作為動物大遷徙行動的研究參考資料。另外,那些在夜間活動的鳥類與飛蛾,也有可能是以銀河作為指引方向的路標。

另一項關於糞金龜的研究

糞金龜不只浪漫,還是個講究的美食家。

在 2006 年榮獲搞笑諾貝爾營養學獎的研究發現,比起肉食性動物的糞便,糞金龜其實更加喜歡草食性動物的糞便。據說,牠們最喜歡的是馬糞,其次則是綿羊與駱駝的糞便。

※ 本文摘自《貓咪是液體嗎?》,原篇名為〈迷路的糞金龜會仰望星空──無論是糞金龜還是人類,都是抬頭挺胸地走〉,立即前往試讀►►►