圖為《論出版自由》封面(Photo from wikipedia

「殺死一個人,只是殺死一個理性的動物;但阻絕書籍出版,則是毀滅理性本身。」─約翰·彌爾頓(John Milton),《論出版自由》

英國著名詩人彌爾頓逝世於1674年11月8日,他在英國文學史上的地位被公認僅次於莎翁,除了以長篇史詩〈失樂園〉(Paradise Lost)揚名文壇,他同時也談論政策與社會,《論出版自由》一文即為他的代表作。

彌爾頓因婚姻屢不順遂,1644年出版一本名為《離婚論》(Doctrine and Discipline of Divorce)的小冊子,但當時的英國法律規定未經皇室同意,任何人不得自行出版書籍,彌爾頓因此被國會招去質詢。他在答辯時公開倡言反對出版言論檢查制度,因「言論出版自由是一切自由中最為重要者」。

此番「演說」後來以《論出版自由》為題出版,對後來的美國獨立戰爭與法國大革命影響甚鉅,譯為多國文字,堪稱「自由思想史上的傑作」,也被視為西方國家爭取新聞自由的開端。

彌爾頓出身良好,17歲時進入劍橋大學就讀,畢業後在家自修。30歲到義大利旅行時,曾去探望因提出「日心說」而被監禁的天文學家伽利略(Galileo),意識到因宗教的偏執,人類理性的自由便被無情扼殺,他從此於是反對專制統治的鬥爭,呼喊自由。

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