19世紀下半葉,美國工人為了抗議每日14至15小時的超長工時,由美國工會聯盟召集全國勞工,決定從1886年5月1日起,開始全國性罷工,要求實施8小時工作制。

5月1日當天,三十萬名工人帶著他們的家人,包括孩子一起走上街頭。盛大的遊行隊伍,從芝加哥北區的街道,一直延伸到密西根湖畔,沿途歌聲不斷,氣氛平和歡樂。

直到5月3日下午,遊行群眾與未參加罷工的工人發生衝突,警方的解決方式卻以手槍掃射,造成兩名工人死亡,多人輕重傷。於是各工會決定,於5月4日在伊利諾州的乾草市廣場舉行群眾大會。約兩千多名勞工到場,但突然其來的一場大雨,讓人數銳減至兩百人左右。就在勞工們決定解散時,近兩百名警察,全副武裝地將現場團團包圍,突然一顆炸彈從天而降,現場極為混亂,警方當場射殺了十名勞工,也因彼此誤射而死傷慘重,此即「乾草市廣場慘案」。

事後,在沒有證據的情況下,警方大動作逮捕了工運領袖,以謀殺罪起訴8個人,但其中5個人那晚根本不在現場。最後,1人被判15年徒刑,2人被判無期徒刑,其餘五人被判死刑。其中一位是工運領袖 Augest Spies,他在臨刑前說:「終有一天,我們死亡的沈默 ,會遠比今天你們所要壓制的言論更為宏亮有力!」

三年後,在在巴黎舉行的第二國際成立大會通過決議,將五月一日定為國際勞工節。

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