「我不要為了爭取一小步的前進,就要在權力鬥爭中不斷的浮沈。有效的醫護工作,必須先有法定的承諾與資格,我不會去接受醫務裡不成文的內規。對病人可以溫柔的照顧,但對於不法權勢可是會硬碰硬對抗到底。」──南丁格爾

1820年5月12日,南丁格爾生於一富裕的地主家庭,當時的女性多以結婚生子為終身職志,但南丁格爾的父親認為女性也應該要接受教育,他帶著女兒閱讀、寫作,使得南丁格爾從小熱愛文學和藝術,日後也精通英、義、德、法四國語言。

當南丁格爾決心從事護理工作時,受到雙親的嚴厲反對,一來南丁格爾家族所屬的社會階級,女性出外工作將被視為使家族蒙羞;一來則是當時的護士素質低落,南丁格爾就曾向她的父親說過,一位倫敦醫院的護士長告訴她:「我從未聽過有哪個護士不是醉鬼。」

1851年,31歲的南丁格爾終獲父母首肯,先後曾在德、法的學校與醫院學習並實際演練護理知識,兩年後,她返回倫敦一間醫院工作。1854年,英、法、土耳其聯軍與沙皇俄國在克里米亞交戰,聽聞大批英軍死於戰傷、霍亂與傷寒的消息,南丁格爾便率領38名護士組成的醫護團前往前線照顧。面對不友善的軍方高層,南丁格爾的平民與女性身分屢屢成為她遭受不公平對待的主因,但她不以為意,除了忙著改建醫院設施、改善士兵的飲食與休養環境,也參加手術、治療、並向政府報告,因為她的努力,讓英軍士兵的死亡率從50%以上下降到2.2%。

南丁格爾返回倫敦後,致力改革當時不合理的醫院制度與管理方法。她與一位醫生兼統計學家Farr合作,將她在克里米亞記錄下來的數據,製成簡單易懂的圖表,用來向英國政府與軍方展示,成果斐然,數年內各地英軍的死亡率大幅降低,南丁格爾也成為近代首先應用統計學於醫學研究上的先驅者。

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