代代相傳的工藝技術,目前已經失傳

「這種手工藝產業是一種父傳子的技術,只會保留在家族中,我們已經不知道他們是怎麼製作的了,」柯林斯教授說,「顯然寫下這種製程的人並非真的是製作的人,他們透過打聽而來,結果他們寫下來的東西並非製作皮紙的真正步驟。」

不過,研究團隊的橡皮擦研究方法也為他們帶來預期之外的研究方向。

透過獸皮成分與地理位置和年份比對,他們可進一步研究中世紀數百年來畜牧產業與獸皮交易的變動,了解當時的地區與整體經濟。比方說,十四世紀英格蘭地區最普遍使用的是羊皮(sheepskin)。整體而言,所謂牛皮紙與羊皮紙的獸皮來源,只是一般農牧產業的副產品。

「這些文件都是標註了日期的物件,考古學研究中並不常有這種情形。手抄本的最大好處就是有精確的日期可對照。能將動物的基因組合與特定日期連結起來,對我們來說是相當重要的。」菲迪曼說。

至於「子宮」牛皮紙這個名稱又是怎麼來的呢?前面提到,一般相信所謂的「子宮」其實指的是初生動物的皮膚,並非真的子宮內壁。因為如果是子宮,就會帶來另一個問題:到底需要多少子宮才能應付當時的聖經發行量?

「因為羊皮紙非常細緻,非常薄,人們就假定它一定取自小型動物……於是我們想:『那麼,實際上,我們需要多少隻兔子呢?』」

據統計,十二世紀時,每年約製作 200 本聖經,如果以每本 474 頁計算,約等於 5 萬 5,000 隻兔子、2 萬 7,500 隻幼胎羊、1 萬 8,000 隻幼胎牛,或者 4,500 隻年輕的小牛或山羊。而當時的巴黎,每週約能吃掉 306 隻食用小牛。從數據來看,當時的畜牧產業已經完全足以應付聖經發行量了,完全不需要擔心幼胎、流產胎或小型動物的數量問題。

為了證實這點,研究團隊檢驗了現代取得的胎內小牛皮和初生小牛皮的 DNA,與 200 年歷史的文件樣本作比對,發現兩者並不相符。因此可以確定,所謂「子宮牛皮紙」這個名稱,與子宮或流產幼胎都無關。

感謝橡皮擦這個既不起眼卻又處處閃耀著偉大智慧的發明,替現代的我們在中世紀研究領域邁出了好大一步。不過,對過去處處受挫的研究人員來說,知道解決他們困擾的只是一塊橡皮擦,恐怕哭笑不得吧。

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資料來源:The GuardianWashington PostUniversity of York

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