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文/稻垣榮洋;譯/游韻馨

如果有人說你有蘿蔔腿,相信沒有人會感到開心。

蘿蔔腿在現代指的是很粗的小腿。

不過,在日本的平安時代「蘿蔔腿」其實是形容美腿的讚美之詞。因為當時的白蘿蔔不像現在又粗又大,所以蘿蔔腿形容的是細長白嫩的小腿。再往前回溯到日本最早的史書《古事記》,書中記載著「宛如白蘿蔔的白皙手臂」,由此可以推斷,白蘿蔔原本是很細的。

隨著農業改良技術的進步,人類改良出又粗又大的白蘿蔔,江戶時代以後,「蘿蔔腿」才變成形容粗壯小腿的詞彙。不僅如此,日本還改良出重達數十公斤、世界第一大的「櫻島白蘿蔔」,以及長度超過一公尺、全世界最長的「守口白蘿蔔」。

白蘿蔔的原產地是在地中海沿岸到中亞大陸一帶,白蘿蔔原生種的根部一點也不粗。如今在歐洲提到白蘿蔔,指的就是「二十日大根」這類小巧的櫻桃蘿蔔品種。

人類不斷改良野生植物,培育出適合人工種植的植物。白蘿蔔經過人們改良後成了圓圓胖胖的模樣。我們現在吃的農作物、蔬菜和水果,都是經過各種研發改良的。

各位知道人類是如何改良野生植物的嗎?

野生植物與自然淘汰

野生植物會想盡辦法留下各式各樣特徵的後代子孫,擁有不同特質的種子在多變環境中,較容易生存下來。

早發芽、晚發芽、根部往地底生長、根部往旁邊生長、早開花、晚開花、耐寒、耐熱、抗病原菌、抗病毒、耐旱、耐潮濕……擁有愈多特質的植物,愈容易在大自然中生存。

當環境變得寒冷,只有耐寒植物可以生存,那麼就只有耐寒植物可以繁殖出自己的後代。原本就耐寒的植物,也會留下具豐富多樣性的子子孫孫,例如特別耐寒或不耐寒卻耐熱等。若嚴寒環境繼續維持下去,只會留下耐寒性較高的植物,於是植物便發展出愈來愈耐寒的特質。一旦出現「唯有耐寒者可以活下來」的選項壓力,生命就會發展出相對應的適應能力。唯有條件符合者可以倖存,不適合者就會遭到淘汰,這就是所謂的「自然淘汰」。

以上所說的都是自然界的自然發展,如果是人類栽種的植物,演進的方式會有什麼不同呢?

栽培植物由人類淘汰

白蘿蔔也是植物,會留下各種後代,包括大的白蘿蔔、小的白蘿蔔、長的白蘿蔔、短的白蘿蔔等,展現各種特徵的白蘿蔔。

想要大蘿蔔的人就選出大蘿蔔,留下它的種子。隔年再從長出來的大蘿蔔中,選出體型更大的白蘿蔔。依照某個標準來選擇,就能慢慢培育出愈長愈大的白蘿蔔。這跟適應寒冷環境,選出耐寒植物的道理相同。像這類根據人類喜好淘汰的做法,稱為「人為淘汰」。

在自然狀態下植物留下多樣化後代,展現豐富特徵的方式,卻不受到人工栽種歡迎。假設我想種大蘿蔔,也撒了大蘿蔔的種子,卻種出小蘿蔔、長蘿蔔,這結果實在很令人失望。如果又遇上發芽時間不同,很可能無法同時採收,這又是個讓人困擾的結果。野生植物重視的是「多樣性」,栽培植物追求的是「一致性」。由於這個緣故,就算能採收自己想要的植物,仍必須不斷淘汰,獲得穩定的品質。這個過程稱為「固定」。透過「選拔」與「固定」,植物品種便能一代一代的改良成為人們所想要的特質。

※ 本文摘自《有趣到睡不著的生物學》,原篇名為〈蘿蔔腿其實是讚美詞?〉,立即前往試讀►►►

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