1789 年法國大革命的起義成功,鼓舞並激發了愛爾蘭人對抗英國殖民統治的行動。在歷經數次失敗後,1858年,愛爾蘭秘密社團在美國紐約成立,稱為「愛爾蘭共和兄弟會盟」,盟員自稱Fenian,主張迅速而完全地脫離英格蘭,建立一個新而獨立的國家。漸漸地,愛爾蘭人民爭取自由的風潮愈加旺盛,詩人葉慈便是在這樣的時代氛圍中,於1865年誕生在距愛爾蘭首都都柏林不遠的山迪芒特。

葉慈的原生家庭富含藝術氣息,父親是位畫家,興之所至便舉家遷移各地作畫,在葉慈6歲時暫定居於倫敦。葉慈的小學時光很不開心,因為其愛爾蘭人的身分受到同學歧視,民族意識開始在小小的心靈中萌芽。葉慈中學畢業後,開始詩歌創作,24歲出版了首本詩集,並結識了愛爾蘭共和兄弟會盟的領袖約翰‧奧里雅雷,促成他日後熱烈投入愛爾蘭民族解放運動。

19世紀中葉以後,由於民族國家的形成與民族意識的高漲,民間文學採集成了民族自覺的具體實踐。許多愛爾蘭的創作者開始走入鄉村,採錄民間歌謠與故事,並將以改編,賦予其新的意涵,藉此宣揚愛爾蘭的民族精神。葉慈也不例外,其1893年出版的《凱爾特的薄暮》,即取材自愛爾蘭的古老神話。

「教育不是注滿一桶水,而是點燃一把火。」(Education is not the filling of a pail, but the lighting of a fire.)葉慈這樣說。1896 年,以葉慈為首的愛爾蘭創作者們共同發起了著名的「愛爾蘭文藝復興運動」,除了作家們的文學創作,翻譯家們也投入其中,整理愛爾蘭古代傳奇故事、蓋爾語詩歌等等,帶起愛爾蘭本土化的寫作風潮,此運動也間接促成了1916年的復活節起義。

延伸閱讀:
葉慈筆下的愛爾蘭,是精靈與人類共存的世界:《凱爾特的薄暮》

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